Para a saúde das crianças, o governo tem que tratar o açúcar como cigarro

Por Gary Taubes


"O novo programa de Saúde Pública da Inglaterra para combater a obesidade e as epidemias de diabetes é bem-vindo, mas receio que não faça muita diferença."

Texto original aqui. Tradução: Regiany Floriano


Não vamos ter esperanças. A Saúde Pública da Inglaterra (PHE) está em uma situação muito difícil. Diante de níveis sem precedentes de obesidade e diabetes, com uma nação que fica cada vez mais gorda e mais doente, a agência claramente tem que agir. As epidemias de obesidade e diabetes representam um "desastre em câmera lenta", como disse Margaret Chan, diretora-geral da Organização Mundial de Saúde. Portanto, a falta de ação é inaceitável.


No entanto, praticamente tudo o que o PHE faz agora é provável que seja muito pouco - provavelmente não terá qualquer efeito significativo na prevalência da obesidade e do diabetes - ou muito, pois as indústrias que podem realmente ser responsáveis pelo problema provavelmente lutarão contra isso. Enquanto o Tesouro desenvolve uma taxa para refrigerantes açucarados, o PHE espera induzir os produtores de alimentos açucarados a reduzir em 20% o açúcar em seus produtos. Se eles puderem reformular o produto, melhor. Se não, eles devem diminuir o tamanho do próprio produto.


Louvável como a iniciativa do PHE, sobram razões para ser pessimista. O programa é baseado na ideia de que o açúcar faz o seu dano ao corpo e às crianças meramente por causa das calorias que contém. Como tal, não há nada particularmente único - ou tóxico ou viciante - sobre o açúcar, como eu e outros temos argumentado. Nós apenas consumimos muito dele.


Por outro lado, é difícil ganhar uma batalha legal contra uma indústria quando o melhor que você pode argumentar é que nós gostamos de seus produtos um pouco a mais do que o nosso próprio bem. Algumas pesquisas rigorosas destinadas a responder a questão se o açúcar tem qualidades tóxicas, independentes de suas calorias, iria ajudar muito aqui, mesmo que levasse anos para ser concluída.


Por outro lado é a simples questão de quanto podemos esperar que uma redução de 20% no açúcar possa ajudar. Será que vai conter as epidemias? Vai evitar o lento desastre? O PHE prevê que este programa voluntário de redução de açúcar resultará em 200.000 toneladas a menos de açúcar consumido em 2020 do que é consumido hoje, e assim 20% a menos de crianças com excesso de peso também. Como Jake Barnes de Ernest Hemingway poderia ter colocado no ‘The Sun Also Rises’ (O Sol também se levanta). "Não é bonito pensar assim?"


Mesmo que uma redução de 20% no consumo de açúcar seja alcançada em três anos (e isso por si só pode ser sem precedentes), isto não é nada em comparação com o que os funcionários de saúde recomendam que seja necessário para que as crianças comam de forma mais saudável. Diretrizes do Reino Unido agora sugerem que as crianças devem consumir um máximo de 24-30g de açúcar por dia - seis a sete cubos de açúcar. Menos ainda para crianças com menos de seis anos. De acordo com um recente inquérito do PHE, isto é um terço do que eles estão realmente consumindo (muito do que, aparentemente, vem no período da manhã, como parte do que seus pais pensam que seja um café da manhã saudável).


Então agora, supondo que a indústria acompanhe este programa voluntário, e presumindo que as crianças não respondam a porções menores ou formulações reduzidas em açúcar por comerem mais, ambos são possíveis, qual é a chance de vermos uma redução significativa das epidemias, mesmo que a meta de 20% seja alcançada?


Vamos usar os cigarros e o câncer de pulmão como nosso exemplo pedagógico, confiantes, como nós, que os cigarros causam câncer de pulmão. O consumo de cigarro no Reino Unido atingiu o seu pico em meados da década de 1970, quando metade dos homens  e mais de 40% das mulheres fumavam. Juntos, a média era de 17 cigarros por dia. Agora vamos imaginar que não conseguimos que os fumantes parassem de fumar, mas conseguimos reduzir seu consumo em 20%. Em vez de 17 cigarros por dia, eles fumam em média 14.


Esperaríamos ver uma diminuição na prevalência do câncer de pulmão? Seria de esperar que a epidemia de câncer de pulmão seria inibida totalmente, e muito menos dentro de alguns anos após o pico de consumo? Gostaria de apostar que mesmo as autoridades do PHE reconheceriam que tal mudança teria pouco efeito. As razões aqui também sobrariam. Entre elas, que é preciso 20 anos para que o risco de câncer de pulmão volte aos valores iniciais após o fumante deixar de fumar. Portanto, esses fumantes de 14 cigarros por dia ainda estariam em alto risco, embora talvez não tão altos.


De fato, nos EUA, o consumo per capita de cigarros começou a cair em meados da década de 1960, imediatamente após o Relatório sobre Fumar e Saúde. As taxas de câncer de pulmão pararam de aumentar apenas 30 anos depois. Até então, o consumo per capita havia caído quase 50%. Mais importante ainda, quando se trata de cigarros, as autoridades de saúde pública não avaliam o número de cigarros fumados, mas o número de fumantes. Corte esse número significativamente, como fizemos, e as taxas de câncer de pulmão caem.


Vemos uma criança com sobrepeso com uma barra de chocolate e nossa tendência é pensar que a barra de chocolate seja a causa. Nos livramos dessa barra de chocolate, ou diminuímos o seu tamanho, e teremos uma criança que nunca ficará acima do peso, para começar. Mas estas epidemias de obesidade e diabetes têm ocorrido desde o final do século 19, lentamente, muito provavelmente transmitida de mães comedoras de açúcar para seus filhos, mesmo ainda no útero. Se for assim, os nossos filhos estão engordando não só porque estão comendo açúcar, mas porque estão programados - epigeneticamente, na linguagem científica - antes mesmo de nascerem.


Esta epidemia tem raízes profundas e pode exigir uma ação drástica para ser freada. Que o PHE esteja agindo é admirável. Mas talvez devêssemos tratar isso como os cigarros: visando reduzir o número de consumidores de açúcar, ao invés da quantidade de açúcar que consomem. Isto ainda vai levar tempo para ter um efeito, mas as chances de sucesso vão aumentar.


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